《大流感——最致命瘟疫的史诗》:不仅仅是一场糟糕的感冒
  • 来源:科普时报
  • 2020-02-22 18:19

病毒导致的流行性传染病一直是人类的天敌。历史上曾经多次爆发,其每次爆发,都给人类带来了巨大的灾难,严重威胁着人们的健康乃至生命。特别是,1918—1919年的流感大流行是人类历史上传播范围最广、破坏力最强的传染病爆发,根据最新的权威估计,当时全球死亡人数达到5000万-1亿。这个数字不仅高于历年来命丧艾滋病的人数总和,更远超中世纪黑死病所造成的死亡人数。

2004年,美国学者约翰·巴里在历经7年的艰苦写作之后,推出了《大流感——最致命瘟疫的史诗》一书,依据大量的历史资料和数据,多线索展开论述,纵横交错地记述了有史以来最具毁灭性的流感故事,以及20世纪科学与医学发展的历史,细致入微地描写了科学、政治与疾病传播互动的过程,并述及传统医学演化至现代医学的重要里程碑,以及当年科学家、医学工作者等在巨大压力下所显示出的勇气或怯懦,信仰、价值观、研究态度和方法。

这部著作不只是简单讲述1918年发生的事件,它同时也是一部权威性的有关科学、政治和文化的传奇,出版不久即被美国科学院评为2005年度最佳科学/医学类图书。下面的内容节选自《大流感——最致命瘟疫的史诗》。



无论是怎样起源的,病毒都只具备一种功能:复制自身。但同其他生命形式不同(如果病毒也能称为一种生命形式的话),这个过程并非由病毒自己来完成。它侵入具有能量的细胞,然后就像操纵木偶一样,控制并利用细胞机器复制并组装出上千个、有时甚至是几十万个新病毒,最终摧毁细胞。完成这一切的力量源自病毒基因。

在大多数生命形式中,基因都连绵排列在一段有一定长度的细链上,比如DNA(脱氧核糖核酸)分子上,但包括流感病毒、艾滋病病毒以及引起SARS(严重急性呼吸道综合征)的冠状病毒在内的许多病毒,则将基因编码在 RNA(核糖核酸)上。RNA是一种结构更简单但不够稳定的分子。

基因类似于软件。基因给细胞命令,告诉它该做些什么。

当病毒成功侵入细胞时,它把自己的基因插入细胞的染色体组中。病毒基因从细胞自身基因手中夺取了控制权,使细胞内部系统开始为病毒而不是为细胞本身生产所需要的物质。

这样,细胞产生了几十万份病毒蛋白质,它们与病毒基因组拷贝结合起来,形成了新的病毒。然后,这些新生病毒就会脱离宿主细胞。在新生病毒颗粒从细胞表面破壁而出去感染其他细胞时,宿主细胞几乎难逃死劫。

一共存在3种不同类型的流感病毒:A型、B型和C型。C型很少在人类中引发疾病。B型可以使人类发病但并非传染性的。只有A型流感病毒会导致流行性疾病或世界流行性疾病。所谓流行性指的是在某地或全国范围内爆发,而世界流行性则是指在世界范围内爆发。

流感病毒并非从人类发源,它们的天然宿主是鸟类。鸟类身上的流感病毒变异体比人类身上的要多得多。 人类过多接触鸟类病毒也会直接被传染,但鸟类病毒不会在人与人之间传染,除非它自身先发生变化并适应了人体环境。

这种事情发生的概率很低,但的确存在。病毒也可能以哺乳动物(尤其是猪)为中介间接传染给人类。一旦一种流感病毒的新变异体适应了人体环境,则很可能会迅速传遍整个世界,一场世界性的大流感就会爆发。

大流感的进攻方式通常是一浪接一浪的。累积“发病率”(一波又一波袭击中病倒的人数之和)常常超过50%。流感病毒和其他一些病毒(而不是细菌)一起引发了包括咽喉疼等约90%的呼吸道传染病。

冠状病毒(引起普通感冒及SARS的病原体)、副流感病毒,还有许多其他病毒都会引起类似流感的症状,彼此经常会被混淆。因此,人们有时会称这些轻微的呼吸道感染为“流行性感冒”,对此也是草草治疗了事。

然而,流感并不仅仅是一场糟糕的感冒。它是一种非常特别的病,具有一系列独特的症状和流行病学行为。在人体中,病毒直接侵袭的是呼吸系统,当它逐渐渗透进肺的深部时就越来越危险。它会间接影响身体的许多部位,甚至连轻度感染都能引起肌肉和关节疼痛、剧烈头痛和虚脱,而且会引起更多严重的并发症。

绝大多数的流感患者通常10天之内就能痊愈。也许部分是由于这个原因,部分是由于它常常与普通感冒相混淆,流感很少受到世人的关注与担心。

即使从总体上看,流感爆发时并非都是致死性的,它还是给许多人敲响了警钟——几乎连最温和的病毒都是能够致人于死地的。当前在美国,即使没有爆发全国性或世界性的流感,疾病控制中心估计,流感平均每年仍然造成约36000人死亡。

流感不仅是一种地区性疾病(只在爆发地区附近传播的疾病),它也会以流行的或世界流行的形式发生。如果是世界流行,则将会比地区性疾病更加致命,严重程度有时甚至难以估量。

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