四百多万年前的人类祖先长啥样
  • 来源:科普时报
  • 作者:李大光
  • 2020-11-21 13:31


    《化石人:寻找最古老的骨骼和人类的起源》是一部震撼人心的书籍,讲述了考古学家凭借解剖学和人体自然史上的进步,发现了比号称“人类祖母露西”还年长100多万岁的始祖的科学故事。《纽约时报》畅销书作家彼得·尼科尔斯评价说:“这本书是稀有的书籍之一,可以成为观察世界的棱镜,揭示地球的结构,照亮生命之树。”

    我们从哪里来?这是一个人类的终极谜题。1974年,考古学家在埃塞俄比亚发现了早在380万年前的一个女性直立人骨骼完整化石,这个化石被认为是人类的最早的祖先。当时,考古现场正在播放一首歌,歌颂美女“露西”,就将新发现的骨骼化石命名为“露西”。长期以来,科学家们一直在研究这个化石。最近,德克萨斯大学的人类学家们用新的三维CT扫描显示,“露西”是在一个秋天从一棵树上掉下,导致致命的伤害而死亡。埃塞俄比亚人为“露西”而自豪,也使得这个非洲国家的考古文化进入世界视野。然而,在时隔20年后的1994年,一个由传奇化石搜寻者蒂姆·怀特领导的团队,在埃塞俄比亚的阿法尔地区发现了一组古代骨头。对附近岩石的放射性测年表明,这具被归类为“阿迪猿始祖”的骨架有着长达440万年历史,比世界闻名的“露西”还要早100万年。在接下来的15年里,这个团队一直在严格保密的情况下研究这些骨化石,但当“阿迪”最终被公之于众时,全世界的科学家都为之震惊,并挑战了半个世纪以来关于人类进化的正统理论,即我们是如何开始直立行走的,我们是如何进化出灵活的手,最重要的是,我们的祖先是否与现在的黑猩猩相似。但“阿迪”的发现不仅是理解人类起源的一次飞跃,也是对科学惯例和人类起源权威的一次攻击,引发了一场关于最古老家族骨架化石的史诗式争斗。

    本书为我们描述了一群古怪而执着的科学家,其中包括怀特,他是一个毫不妥协的完美主义者,他在该领域的精湛技艺与制造论敌的癖好不相上下;日本学者Suwa Gen Suwa在牙齿方面的专业知识无人匹敌;古人类学家欧文·洛夫乔伊,对人类运动有着深刻的见解。在监禁和酷刑中幸存下来波翰·阿斯福,后来成为埃塞俄比亚最资深的古人类学家;露西的发现者唐·约翰森则与阿迪团队的发现开始了激烈的争论。

    作者克米特·帕蒂森是一名记者,他花了10年多的时间研究化石人,其中很大一部分时间是和发现“阿迪”的团队一起在埃塞俄比亚田野里度过的。基于对非洲、欧洲和北美五年的研究,本书不仅是对人类起源的一次精彩调查,也是对人类最原始情感的真实表露:好奇、嫉妒、坚持和不倦的探索。正如剑桥大学科学历史与哲学教授哈索克·张所说:“《化石人》是历史、科学和政治的完美结合,充满悲怆和洞察力。对于那些关心科学,想知道人类到底从哪里来的人来说,这本书应该是必读的。”

    (作者系中国科学院大学教授、国际科学素养促进中心研究员)


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