见证世界科学的每一次进步
  • 来源:科普时报
  • 作者:史晓雷
  • 2018-09-10 11:21

《不可思议的科技史》精选自《科学美国人》中文版《环球科学》的“经典回眸”栏目,由外语教学与研究出版社出版。该书带领我们回顾科技发展的三段传奇时代,以更加贴近历史的生动体验,感受那时人们的探索与发现。书中汇集近百幅珍贵历史照片,摘录20余位诺贝尔奖得主文章。2018年7月,《不可思议的科技史》荣获第九届吴大猷科普奖翻译类佳作奖。

摆在案头的是一部《不可思议的科技史》,文如其名,其内容别具一格,许多现在看来不可思议。该书什么来头?又有什么特点呢?

这本书与大名鼎鼎的科普杂志《科学美国人》有关。该杂志目前有中译本,不过名字叫《环球科学》。如果你经常阅读的话,就会发现每期杂志的末页有一个“经典回眸”栏目,就是回顾该杂志历史上曾经报道的著名科学、技术事件,为了具有纪念意义,一般选取50、100、150年前的几则报道,用100余字的篇幅(附插图)予以介绍。比如2017年3月份刊,就分别回顾了1967年、1917年、1867年的共5篇报道。

至于为什么这样做,用该杂志的话说就是“见证世界科学的每一次进步”。《科学美国人》虽然创刊于1845年,但从1936年才开始有了“经典回眸”栏目,此后又经过两次调整,到1995年基本形成现在的回顾风格。

《不可思议的科技史》相当于该杂志“经典回眸”栏目的精粹版,一共选取了400多个精彩瞬间,分为三个篇章,第一部分“步入工业时代”(150年前:1856-1863年),第二部分“科技腾飞的年代(100年前:1906-1913年)”,第三部分“影响空前的科技推动力(50年前:1956-1963年)”。

这本书最大的特点就是“不可思议”。正由于它不是一般意义上的科技史学术或通俗读物,而是一份知名杂志有关历史上科技新闻的“经典回眸”,许多内容是“正史”未涉及的史料,再加上年代久远造成的历史感,读上去新鲜、有趣。有时又觉得当时一些发明的想法、创意与现代一些事物相暗合,加上赏心悦目的插图,品读起来真是丰盛的精神大餐。试举几例以窥全豹——

众人皆知林肯是一位杰出的政治家,哪里知道他在1860年申请过一艘沙洲蒸汽浮船的专利。过去的科技史学者大概从未注意到此专利,如果能加以考证梳理,想必对美国社会史及林肯都会有新的认识。

下面这则案例可谓弄巧成拙:1857年比利时发生了一起重大抢劫案,两名嫌疑犯被送上法庭,其中一名男子因假装哑巴和白痴不得已推迟审判,结果在醚麻醉状态下他竟然还能说出流利的法语,从而揭穿了其伎俩,被判处10年苦役。该事例证明了当时醚麻醉技术已成为获取司法信息的手段。

女人追求时尚有时会付出生命代价:19世纪上半叶一些身着轻薄纱裙的女士很容易“引火烧身”,因为舞台上的煤油灯特别容易引燃纱裙,为了降低这一危险,当时纱裙要用低浓度的氯化锌溶液浸渍以提高其防火性能。

凡此种种,包括万象。有大人物的历史性时刻的报道,比如莱特兄弟的飞机、李政道和杨振宁关于宇称不守恒定律的提出等;也有历史上昙花一现的小发明,比如改进的雪橇和形似怀表的报警器等。这400多个精彩瞬间,不但记载了19世纪中叶以来人类在科学思想、发明创造方面的一些伟大进步,而且也记载了许多失败的设计,甚至造假事件。这些不可思议的历史片段,记载了历史,也启迪、激励着后来者为人类科技事业大厦添砖加瓦。

(作者系中国科学院自然科学史研究所副研究员)


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